Zoom sur les perturbateurs endocriniens

Un perturbateur endocrinien est une substance ou un mélange exogène créé par l’homme dans divers matériaux. En interférant avec le système endocrinien du corps, les perturbateurs endocriniens produisent des effets indésirables sur le développement, la reproduction, la neurologie et l’immunité chez l’homme, ainsi que des schémas de croissance anormaux et des retards neuro-développementaux chez les enfants.

 

Mécanismes de perturbation

 

Certains produits chimiques peuvent agir sur le système endocrinien pour perturber les mécanismes homéostatiques du corps ou pour initier des processus à des moments anormaux du cycle de vie. Les produits chimiques peuvent exercer leurs effets à travers un certain nombre de mécanismes différents :

  • Ils peuvent imiter l’activité biologique d’une hormone en se liant à un récepteur cellulaire, conduisant à une réponse injustifiée en déclenchant la réponse normale de la cellule à l’hormone naturelle au mauvais moment ou dans une mesure excessive (effet agoniste).

  • Ils peuvent se lier au récepteur mais ne pas l’activer. Au lieu de cela, la présence du produit chimique sur le récepteur empêchera la liaison de l’hormone naturelle (effet antagoniste).

  • Ils peuvent se lier pour transporter les protéines dans le sang, modifiant ainsi les quantités d’hormones naturelles présentes dans la circulation.

  • Ils peuvent interférer avec les processus métaboliques dans le corps, affectant les taux de synthèse ou de dégradation des hormones naturelles.

Plus récemment, des recherches ont indiqué que certains produits chimiques peuvent perturber la fonction thyroïdienne, les préoccupations se concentrant en particulier sur le rôle de la thyroïde dans le processus de développement.

Il existe des preuves que les perturbateurs endocriniens connus peuvent affecter le système immunitaire et peuvent également présenter une certaine neurotoxicité, bien que les mécanismes par lesquels ces effets peuvent se produire n’aient pas été élucidés.

 

Que savons-nous des perturbateurs endocriniens ?

 

La principale preuve suggérant que l’exposition à des produits chimiques environnementaux peut entraîner une perturbation de la fonction endocrinienne provient des changements observés chez un certain nombre d’espèces sauvages. Des effets suggérés comme étant liés à une perturbation endocrinienne ont été signalés chez des mollusques, des crustacés, des poissons, des reptiles, des oiseaux et des mammifères dans diverses parties du monde.

Il existe également des preuves limitées chez l’homme que des effets indésirables à médiation endocrinienne ont suivi une exposition intentionnelle ou accidentelle à des niveaux élevés de produits chimiques particuliers. L’exemple le plus clair de perturbateur endocrinien chez l’homme est le diéthylstilbestrol (DES), un œstrogène synthétique prescrit dans les années 1950 et 1960 à cinq millions de femmes enceintes pour la prévention de l’avortement spontané. Il a été constaté que certains des enfants qui avaient été exposés dans l’utérus présentaient des anomalies du développement et que certaines filles avaient développé une forme inhabituelle de cancer du vagin à la puberté. En conséquence, le DES a été interdit dans les années 1970.

Les produits chimiques à activité hormonale, c’est-à-dire les perturbateurs endocriniens potentiels, comprennent :

  • Les hormones naturelles de tout animal, rejetées dans l’environnement, et les produits chimiques produits par une espèce qui exercent des actions hormonales sur d’autres animaux, par exemple les hormones humaines réactivées involontairement lors du traitement des déchets humains dans les effluents d’eaux usées, peuvent entraîner des changements dans les poissons.

 

  • Les produits chimiques naturels, y compris les toxines produites par les composants des plantes (les phytoestrogènes, comme la génistéine ou le coumestrol) et certains champignons.

 

  • Les produits pharmaceutiques de synthèse qui sont destinés à être hautement actifs sur le plan hormonal, par exemple la pilule contraceptive et les traitements des cancers hormono-sensibles peuvent également être détectés dans les effluents d’eaux usées.

  • Les produits chimiques synthétiques et les sous-produits rejetés dans l’environnement. Des expériences en laboratoire ont suggéré que certains produits chimiques fabriqués par l’homme pourraient provoquer des changements endocriniens. Il s’agit notamment de certains pesticides (par exemple le DDT et d’autres composés chlorés), des produits chimiques dans certains produits de consommation et médicaux (par exemple certains additifs plastiques), et un certain nombre de produits chimiques industriels (par exemple les biphénols polychlorés (PCB), les dioxines). L’activité hormonale de ces produits chimiques est beaucoup plus faible que les hormones naturellement présentes dans le corps, par exemple le nonylphénol (un produit de dégradation des tensioactifs éthoxylate d’alkylphénol).

 

Exposition humaine aux perturbateurs endocriniens 

 

L’exposition humaine aux perturbateurs endocriniens se produit par l’ingestion de nourriture, de poussière et d’eau, par inhalation de gaz et de particules dans l’air et à travers la peau. Les perturbateurs endocriniens peuvent également être transférés de la femme enceinte au fœtus ou à l’enfant en développement par le placenta et le lait maternel. Les femmes enceintes et les enfants sont les populations les plus vulnérables pouvant être affectées par les expositions développementales. De plus, l’effet des expositions aux perturbateurs endocriniens peut ne devenir évident que plus tard dans la vie. Les recherches montrent également qu’elle peut augmenter la sensibilité aux maladies non transmissibles.

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